• SC 439

    Tertullien

    Contre Hermogène

    mars 1999

    Introduction, texte critique, traduction et commentaire par Frédéric Chapot.

    ISBN : 9782204062176
    473 pages
    La matière est-elle éternelle ? Et d'où vient le mal ? Tertullien tord le cou aux idées fausses.

    Présentation

    Refusant d'imputer l'origine du mal au Dieu Créateur, le chrétien hérétique Hermogène ne voyait d'autre solution à cette difficulté que le dualisme traditionnel : Dieu a créé le monde à partir d'une matière préexistante, dont la présence, tapie sous le cosmos, est la véritable responsable du mal. Sa cosmologie restait donc sous l'emprise des conceptions médio-platoniciennes sur l'origine du monde et du mal. Dans le Contre Hermogène, Tertullien entreprend de réfuter cette doctrine, en montrant que seule la création ex nihilo est compatible avec la liberté et la toute–puissance de Dieu. Ce faisant, Tertullien écrit le premier traité en langue latine (205-206) – et le premier de la littérature chrétienne qui nous soit parvenu – consacré à ce dogme. L'ouvrage appartient donc au combat de Tertullien contre l'hérésie, mais c'est aussi une manifestation du dialogue, vif et fécond, du christianisme avec la philosophie. On y voit ainsi s'élaborer une théologie de la création, qui n'est pas sans rapport avec les préoccupations de la théologie contemporaine.

    Frédéric Chapot, maître de conférences à l’Université Marc Bloch (Strasbourg II), enseigne la langue et la littérature latines.

    Le mot du directeur de Collection

    Le traité de Tertullien, Contre Hermogène (SC 439), aborde un problème à la fois philosophique et théologique, que n'a pas cessé de se poser l'homme d'aujourd'hui : celui de l'origine du mal. Faut-il en rendre responsable le Créateur, l'imputer à sa méchanceté ou pour le moins à son impuissance ? Faut-il admettre l'existence d'un principe du Bien et d'un principe du Mal, en lutte l'un contre l'autre ? Chaque époque a posé le problème à sa façon. Au tout début du IIIe s., quand Tertullien rédige son traité contre Hermogène, un chrétien sans doute influencé par les hérésies gnostiques, la réflexion reste encore fortement tributaire des conceptions répandues par la philosophie grecque, notamment celle de la préexistence et de l'éternité de la matière.
    Hermogène avait repris à son compte cette thèse, qui lui paraissait la seule solution possible pour expliquer l'existence du mal et faire que Dieu n'en soit pas tenu pour responsable. Pour lui, Dieu n'aurait fait qu'organiser cette matière préexistante, animée de mouvements incohérents, partagée entre ordre et désordre informel, entre le bien et le mal. Cette œuvre de mise en ordre serait pourtant restée incomplète, en raison du caractère infini de la matière, et ce résidu de matière inorganisée serait précisément à l'origine du mal. Contre Hermogène et les diverses sectes philosophiques qui réduisent l'activité du Créateur à celle d'un démiurge, Tertullien formule le dogme de la création ex nihilo. C'est sa première affirmation en langue latine. D'autres, chez les Grecs, l'avaient fait peu auparavant : Théophile d'Antioche, dont Eusèbe de Césarée nous apprend qu'il avait rédigé un traité Contre l'hérésie d'Hermogène, probablement utilisé par Tertullien, et Irénée de Lyon. Tertullien s'efforce donc, dans ce traité polémique et dogmatique à la fois, de ruiner la thèse d'Hermogène : concevoir une matière incréée et éternelle revient à en faire l'égale de Dieu, et contredit de ce fait le dogme d'un Dieu unique ; d'autre part, si Dieu a laissé subsister une matière inorganisée, volontairement ou par impuissance, il peut dans ce cas encore être tenu pour responsable de l'existence du mal, et la solution imaginée par Hermogène pour l'en disculper est vaine ; enfin toute son argumentation repose sur une interprétation erronée des premiers versets de la Genèse, où l'on ne saurait voir une description de la matière préexistante, ce qui lui enlève toute valeur.
    La réfutation d'Hermogène est aussi l'occasion pour Tertullien d'affirmer contre les gnostiques la bonté de la création et de la chair, le mal venant du mauvais usage qu'en fait l'homme, en vertu de son libre arbitre. Faite pour l'homme, la création est aussi un moyen qui lui est donné de connaître Dieu, dont Tertullien s'attache à montrer que l'activité créatrice est en quelque sorte constitutive de son être. Pour lui, création ex nihilo, Incarnation et Résurrection sont les trois articles indissociables de la foi chrétienne : ils constituent le mystère de Dieu.

    L'édition de ce traité de Tertullien, due à Frédéric Chapot, Maître de conférences à l'Université Marc Bloch (Strasbourg II), s'accompagne d'un abondant commentaire, qui fait entrer dans une pensée souvent complexe, en raison du sujet traité et de ses implications philosophiques (les notions de matière, de néant relatif et de néant absolu...), mais toujours fortement structurée chez le Carthaginois grâce au cadre que lui fournit la rhétorique classique. Signalons, en fin de volume, l'appendice consacré par F. Chapot à « Tertullien et la peinture » – Hermogène exerçait le métier de peintre : on y trouve une synthèse bien documentée sur la place reconnue à l'art par Tertullien et plus généralement par l'Église chrétienne des premiers siècles.

    (J.-N. Guinot, 1999)

    Jean-Noël Guinot

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