• SC 35

    Tertullien

    Traité du baptême

    décembre 1952

    Introduction, texte critique et notes par R.P. François Refoulé, o.p. — Traduction en collaboration avec Maurice Drouzy, o.p.

    Ouvrage publié avec le concours du Centre National de la Recherche Scientifique.
    Réimpression de la première édition revue et corrigée (2002, 2011)
    ISBN : 9782204070164
    108 pages
    Indisponible chez notre éditeur
    Pas nécessaire, le baptême ? Magistrale réponse du théologien carthaginois.

    Présentation

    Le De baptismo est le premier « traité du baptême » conservé. Tertullien l'écrivit vers 200-206 pour répondre aux entreprises d'une femme hérétique, sans doute de la secte gnostique des « Caïniens ».

    Cette « louange de l'eau », où le rhéteur converti donne la mesure de sa virtuosité, s'appuie sur la pratique liturgique et catéchétique des communautés du temps ; elle constitue un bon témoignage d'une typologie baptismale déjà devenue traditionnelle. Le De baptismo élabore ainsi une réflexion théologique : il présente le baptême chrétien comme renaissance et libération ; d'une manière encore tâtonnante, il s'interroge sur la portée spécifique du bain par rapport à l'onction et à l'imposition des mains, et pose le problème des relations entre foi et rite, grâce divine et signe sensible ; il soulève enfin, dans ses derniers chapitres, des questions d'ordre disciplinaire : quel est le ministre du baptême ? faut-il baptiser les petits enfants ? quelle est la valeur du baptême conféré hors de la communion catholique ?

    Il y a dans ces pages l'esquisse d'une théorie des sacrements et une vision ecclésiologique. De fait, en mentionnant l'invocation du Père, du Fils et de l'Esprit dans la formule sacramentelle, Tertullien définit l'Église comme « corps des Trois », présence de la Trinité.

    Le mot du directeur de Collection

    Premier ouvrage de Tertullien à avoir été publié dans la Collection, en 1952, le Traité du baptême est aussi pour nous le premier traité conservé sur le sujet. L'édition qu'en a donnée le Père François Refoulé, ancien directeur des Éditions du Cerf, avec la collaboration d'un autre dominicain, pour la traduction, le Père M. Drouzy, était depuis longtemps épuisée. La réimpression de ce volume s'imposait et était attendue, même si, en 1976, la traduction de ce texte avait été reprise et quelque peu modifiée par les mêmes éditeurs, dans un volume de la collection Foi Vivante (n° 176) : Tertullien, Le Baptême. Le premier traité chrétien. Il est donc heureux que l'édition de Sources Chrétiennes, avec le texte original de Tertullien et tout l'appareil des notes, soit à nouveau disponible ; on y a joint, en fin de volume, une liste importante d'additions et de corrections, qui prend en compte les remarques de plusieurs comptes rendus importants.

    Comme beaucoup de traités du Carthaginois, celui-ci est un écrit de circonstance et de controverse, destiné à ruiner l'influence d'une secte gnostique qui rejetait le baptême. Il est pourtant beaucoup plus qu'un ouvrage polémique : Tertullien y élabore en fait une puissante réflexion théologique sur le baptême, profondément enracinée dans une lecture typologique de l'Écriture. Le baptême est présenté par lui à la fois comme une re-création, qu'il faut comprendre en référence au récit de la création dans la Genèse, et comme une libération, dont le livre de l'Exode propose la figure. Une insistance particulière est mise par Tertullien sur le symbolisme de l'eau, à travers de nombreux épisodes de l'Ancien Testament, depuis les origines où « l'esprit de Dieu était porté sur les eaux » (Gn 1, 1) en passant par la traversée de la Mer Rouge, l'eau saumâtre adoucie par le bâton de Moïse et l'eau du rocher auquel buvaient les Hébreux dans le désert, jusqu'aux nombreuses figures du baptême qu'offrent les Évangiles (le baptême du Christ dans le Jourdain, Cana, la guérison du paralytique à la piscine de Bethsaïde, la rencontre avec la Samaritaine, le lavement des pieds, l'eau jaillissant du côté transpercé du Christ, etc.). Outre ces différentes figures du baptême recensées par Tertullien, son traité nous fournit aussi de précieux renseignements sur l'initiation chrétienne, le catéchuménat, et la liturgie baptismale au début du IIIe siècle : la renonciation à Satan, l'immersion, la profession de foi, l'onction, l'imposition des mains. Plusieurs autres questions sont encore abordées par Tertullien, relatives au baptême conféré par les hérétiques, aux ministres du baptême, au baptême des petits enfants, qu'il est d'avis de « différer, surtout quand il s'agit de tout jeunes enfants » jusqu'au moment où « ils seront en âge d'être instruits ».
    Le traité de Tertullien exercera une influence profonde et durable : les figures baptismales qu'il a su dégager de sa lecture de la Bible, dans le style vigoureux qui est le sien, ont souvent été retenues dans notre liturgie. L'ouvrage n'a du reste rien perdu de son intérêt et de sa fraîcheur pour le lecteur d'aujourd'hui. Le baptême, c'est pour Tertullien, l'eau de la vie, celle hors de laquelle un chrétien ne saurait vivre : « Nous, petits poissons, qui tenons notre nom de notre ΙΧΦΥΣ (le mot « poisson » en grec a servi d'acrostiche signifiant « Jésus, Christ, Fils de Dieu, Sauveur ») Jésus-Christ, nous naissons dans l'eau et ce n'est qu'en demeurant en elle que nous sommes sauvés. (...) Le meilleur moyen de faire mourir ces petits poissons : les sortir de l'eau » (Baptême I, 3).

    (J.-N. Guinot, 2002)

    Jean-Noël Guinot

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